En los últimos días recibí muchas preguntas acerca interfaces de audio en las redes sociales. Unas son muy sencillas de responder y otras algo más complejas. Empezaré por las más sencillas y responderé todas ellas intentando ser lo más claro posible y adaptando mi lenguaje para que sea entendido por todo el mundo.

 

¿Es lo mismo un interface de audio y una tarjeta de sonido?

Interface de audio y tarjeta de sonido es lo mismo.

 

¿Es cierto que mi ordenador no tiene tarjeta de sonido?

No. Tienes tarjeta de sonido, pero la que viene por defecto con tu ordenador. Con esta tarjeta podrás escuchar y crear música sin ningún problema, sin embargo, si quieres grabar o mezclar con garantías, tu tarjeta no es la más recomendable ya que necesitarás introducir y sacar señales de audio, y para eso, necesitas un interface dedicado. El tuyo está pensado únicamente para reproducir audio en un entorno doméstico.

 

¿Para que sirve una tarjeta de sonido o interface de audio?

Las tarjetas de sonido que compramos para el estudio nos permiten principalmente hacer 2 cosas, introducir y sacar señales de audio. Además como estas señales entran y salen en analógico pero se procesan en digital, necesitaremos unos buenos conversores AD (analógico/digital) DA (digital/analógico) para que la señal dgitalizada sea lo más parecida posible a la señal original. Para realizar estos procesos, las tarjetas necesitan tiempo y memoria, lo que en la práctica se traduce en términos como latencia y buffer….

 

¿Qué tipos de señales se introducen en los interfaces de audio? ¿Qué diferencia hay entre Mic/Line/Instrument?

En las entradas de los dispositivos de audio podemos introducir distintos tipos de señales analógicas, las cuales se diferencian principalmente por el voltaje que entregan (y la impedancia de salida de la fuente). Nuestro interface nos permite alternar entre varios tipos de circuitería interna con el objetivo de obtener la mejor relación señal/ruido posible en la señal que queremos introducir. A priori podemos distinguir 3 tipos de señales analógicas:

Señal de nivel de micro: Cuando el sonido golpea el diafragma de un micrófono se producen señales de muy baja tensión. Estas señales son débiles y pueden ser afectadas por las interferencias eléctricas con bastante facilidad. Como esta señal es tan débil es necesario un previo para aumentar la señal a nivel de línea y así trabajar con ella.

* Se llama previo al dispositivo que Pre-amplifica la señal para que pueda ser posteriormente procesada en niveles óptimos. No es lo mismo pre-amplificar que amplificar. La amplificación es el proceso que prepara la señal para ser reproducida por los altavoces o headphones.

Señal de nivel de línea: Las señales de nivel de línea tienen una salida de tensión mucho más alta que las de nivel de micro o instrumento. Hay dos tipos de señales de nivel de línea:

  • Niveles de línea domestico: -10 dBV
  • Nivel de línea profesional: 4 dBu (o dBm)

Si pre-amplificamos nuestro micro con un previo externo, la señal que este nos entregara para llevar al interface será de nivel de línea. La señales (no digitales) que salen de un compresor, ecualizador… externo también son de nivel de línea, por lo tanto si introducimos estas en nuestro interface, tendremos que insertarlas en las entradas de línea o en las que nos permiten conmutar entre mic y line pulsando el botón LINE.

Normalmente en la parte trasera de nuestros interfaces vemos entradas que no se acompañan de un potenciómetro, esto significa que las señales que se introducen son de nivel de línea, ya que no necesitan ser pre-amplificadas. Ojo podrían ser amplificadas digitalmente desde el software, pero esto es muy raro.

Las tarjetas profesionales nos permiten configurar muchas opciones desde el panel de preferencias, entre ellas cambiar el nivel de línea de -10dBV a 4dBu.

Señal de nivel de Instrumento: Aunque los teclados y las guitarras no entregan el mismo nivel de señal, ambos se oscilan aproximadamente entre el nivel de micrófono y el nivel de línea. Para convertir la señal de un instrumento a nivel de línea se necesita una caja DI activa (caja de inyección). Para transformar la señal de un instrumento a nivel de micro se puede utilizar una DI activa o pasiva.

* Cuando pulsamos el botón instrument en la entrada de nuestro interface,  este actua como una DI ya que adapta la señal para que pueda ser procesada posteriormente de forma optima.

 

¿Qué tengo que saber acerca de las salidas de mi interface?

Las salidas de nuestro interface pueden ser utilizadas con distintas finalidades. Analicemos las más comunes.

Enviar señal a los monitores: La señal que se envía a los monitores es la que nos proporciona la escucha principal. La calidad de nuestra escucha la determina la relación conversores-cables-monitores.

Lo ideal es que la calidad de nuestros monitores sea proporcional a la de nuestros conversores AD/DA (Analógico-Digital / Digital-Analógico) y viceversa. Como decimos los ingenieros de sonido, “tu audio suena tan mal como el peor de tus componentes”, es decir, el mejor equipo del mundo sonora mal si pasa por un cable defectuoso. ¿Porqué? Lo explico con un ejemplo sencillo y una metáfora:

Los monitores sirven para observar el sonido. No vale de nada tener unos monitores que pueden ver “micro-organismos” si lo que tus conversores entregan son “piedras”. Tampoco vale la pena tener unos conversores que entregan “micro-organismos” si tus monitores son como unas gafas empañadas.

* Si tienes buenos conversores y monitores, cómprate un buen cable! Si tienes un equipo modesto pero funcional, no tires la casa por la venta por un cable pensando que tu equipo sonará mejor.

* Si tu tarjeta incorpora un control de volumen que te permite controlar la cantidad de señal que envías al monitor, de lujo! Cambiar regularmente de volumen mientras estamos mezclando, es una de las mejores formas de no cansar el oído, y además nos permite saber como responderá nuestra mezcla en distintas situaciones ya que el odio no escuha igual a 60dbs que a 100dbs. Lo normal es mezclar aproximadamente a 85dbs o 90dbs ya que ahí es donde se produce la escucha más plana posible (Mirar curvas de Fletcher y Munson). Usen un sonómetro cuando mezclen!

Si escuchas ruidos extraños en tus monitores, probablemente tu casa no tiene toma de tierra. Intenta ponerla!. Separar los cables de audio de los cables que llevan la electricidad es una buena costumbre para evitar ruidos. Conectar los cables de alimentación del audio a una toma diferente que los cables de alimentación de informática, luces….también es una buena costumbre.

Enviar señal a los Headphones: Los interfaces suelen incorporar una salida para headphones. Si tienen 2 mejor. Especialmente si no tienes una cabina para grabación de voces, tener 2 salidas de auriculares es lo ideal, pues tanto el ingeniero de grabación como el vocalista podrán disponer cada uno de una señal independiente.

Enviar señal a un amplificador de Headphones: Si necesitas más salidas de auriculares cómprate un amplificador de Headphones y conécta sus entradas a las salidas de tu interface. Para enviar las señales desde tu DAW (Logic, Cubase, Protools…) al amplificador, crea un envío en todas las pistas de tu mezcla recógelo en la entrada de un canal auxiliar y saca ese canal auxiliar por las salidas de tu interface que llegan al amplificador. Puedes modificar la cantidad de señal que envías al amplificador desde el envío de cada pista. Puedes modificar la cantidad de envío global desde el fader del canal auxiliar.

Enviar señal a un procesador externo: Las salidas de tu interface podrían servirte para enviar tus señales a procesadores externos como ecualizadores, compresores, reverbs… Los DAWS profesionales tienen una opción dedicada a las inserciones hardware.

Enviar señal a un sumador: Otra de las utilidades que le podemos dar a las salidas es enviar algunas de nuestras pistas o todas ellas a una mesa de mezclas o a un sumador. Si la enviamos al sumador, lo que buscamos es sumar las señales de forma analógica en lugar de hacerlo en digital. Si la enviamos a una mesa de mezclas además de sumar podremos aprovechar sus procesadores (Ecualizadores, compresores…) Me explico.

El DAW (Digital Audio Workstation) en el canal LR, se realiza gracias al llamado algoritmo de suma. Cada DAW usa un tipo de algoritmo, de ahí que existen guerras dialécticas en torno a si Logic suena mejor que Cubase, Protools mejor que Logic, etc, etc….La realidad es que esto es muy difícil de apreciar (conozco estudios que lo demuestran). Lo que si es cierto es que sumar en analógico (eléctricamente) dos señales de audio no es lo mismo que hacerlo en digital (ceros y uno).

Los principales beneficios de sumar en analógico son que conseguimos mayor profundidad en la mezcla, un sonido más cohesionado (aunque sea por el ruido que añade la circuitería y el efecto crosstalk) y probablemente una mejor imagen estéreo. A decir verdad, yo mismo he hecho pruebas con sumadores de calidad y en equipos de muy alta gama y me ha costado notar las diferencias, sin embargo, sumar en una mesa analógica como SSL o Neve si que se nota y mucho.

 

¿Qué diferencias hay entre un cable balanceado y otro no balanceado?

En la práctica:

El cable no balanceado esta expuesto a recoger interferencias eléctricas (ruidos). No se recomienda su uso en tiradas de más de 5 o 10 metros porque los ruidos se hacen muy evidentes. Su ventaja es que es barato. Se suele usar en equipos Hi-fi (domesticos) y semi profesionales.

El cable balanceado es capaz de derivar a tierra cualquier interferencia eléctrica (ruido) para limpiar nuestras señal de audio.

 

¿Qué son los conversores AD/DA y que importancia tienen para mi interface?

Los conversores son uno de los dispositivos más importantes de nuestro interface. Estos se encargan de convertir el audio de analógico a digital y viceversa. Como vimos en el apartado sobre envió de señales a monitores, no merece la pena invertir mucho dinero en unos conversores Hi-End si nuestros monitores no nos permiten apreciar los matices del sonido. Tampoco merece la pena tener un micro genial si nuestros conversores no están a la altura a la hora de digitalizar la señal.

* Mi consejo: Si quieres mejorar las grabaciones invierte primero en un buen micro y si quieres mejorar tus mezclas, invierte primero en unos buenos monitores. Lo que quiero decir es que los dispositivos más importantes son siempre los que comienzan la cadena, es decir, los transductores electro-acústicos (transforman la energía eléctrica en acústica y viceversa). Si ya tienes una buena señal, entonces preocúpate de que no se degrade en el camino que la lleva a tu DAW (cable-previo-cable-conversores).

En mi opinión los conversores que ofrecen mejor relación calidad/precio del mercado son los de Apogee. Otras opciones interesantes si quieres relación calidad precio en este aspecto de tu tarjeta son RME, Motu….a un nivel más bajo pero también como buenas opciones para estudios de proyectos situaría a Focusrite, Roland y M-Audio.  Por debajo, como opciones muy baratas pero siempre efectivas, Alesis, Presonus, Behringer….Por otro lado en la gama alta de conversores encontraremos a fabricantes como Digidesign, Linx, Universal Audio…Para adquirir estos equipos hay que desembolsar, sin embargo Apogee tiene opciones económicas que mantienen la calidad en sus conversores. Es el caso de Duet, eso si, solo funcionan en MAC.

Tengan en cuenta que estamos hablando exclusivamente de conversores y que el debate esta muy caliente en cuanto a calidad. Para valorar un interface hay que tener en cuenta muchos detalles. Focusrite por ejemplo no tiene tanta calidad de conversión como Apogee pero sin embargo ofrece un montón de opciones muy apetecibles en sus tarjetas…RME, en mi opinión, no llega al nivel de limpieza de Apogee pero sin embargo te permite trabajar con un buffer bajísimo…¿Cómo elegir? Depende de lo que necesites y sobre todo del monitoraje que tengas. Como dije antes, no vale la pena comprar unos conversores Hi-End si tus monitores no te permiten escuchar las sutilezas del audio.

 

¿Qué significan términos como Buffer y latencia? ¿como me afectan? 

El buffer es un espacio de memoria que proporciona tu ordenador para evitar que tu interface se quede sin espacio mientras transfiere datos. ¿Así de simple? NO.

Mientras mayor es este buffer mayor será el tiempo de latencia que obtendrás. El buffer será nuestro aliado o nuestro enemigo dependiendo de lo que estemos haciendo.

Si estas grabando y tienes el buffer alto tu señal llegará con retardo. El tiempo de retardo exacto que provoca el buffer se denomina latencia. Si la latencias de entrada es mayor a 11ms puede ser percibidas por el oído, si es inferior a 8ms no. Para saber si tenemos bien configurado nuestro buffer debemos observar la latencia de entrada no la latencia total la cual es la suma de la latencia de entrada más la de salida.

Si estas mezclando y tienes el buffer alto, lo único que notaras es que el reproductor tardara unos milisegundos en comenzar a “andar” desde que haces play. No hay ningún problema en esto.

¿Entonces como se ajusta el buffer?

Esta respuesta si es simple: El mínimo posible si vas a grabar y el máximo posible si vas a mezclar.

Grabación: Cuando bajes demasiado el buffer llegará un momento en que escucharás ruidos, ahí ya sabrás que te has pasado. Nunca grabes con clips audibles. Trabajar con un buffer bajo nos permitirá grabar sin latencia. Esto es absolutamente esencial para el resultado musical.

* Con un buffer bajo también podremos monitorizar la entrada de audio a través del DAW,  lo que significa escuchar nuestra voz con autotunes en tiempo real, escucharnos con reverb….

Mezcla: Aquí debemos subir el buffer al máximo. Esto mejorará sobre todo en el rendimiento del programa (procesar más pistas, insertar más plugins, instrumentos vst…). No tiene ningún efecto negativo mezclar con el buffer al máximo.

 

¿Para que sirven las entradas y salidas digitales?

Las entradas y salidas digitales son poco utilizadas por la mayoría de consumidores, sin embargo, tienen gran utilidad y nos pueden abrir un abanico importante de posibilidades.

En mi opinión lo más interesante de estas grandes desconocidas es que nos permiten ampliar el número de entradas y salidas analógicas de nuestro interface. Veamos los protocolos digitales más conocidos.

ADAT: Si nuestro interface incorpora entradas y salidas digitales ADAT, significa que a través de ellas podremos introducir y sacar de forma simultanea hasta 8 señales de audio digital. ¿Cómo aprovechar esto en la práctica?

  1. Compramos un Octo-Pre ( dispositivo compuesto por 8 previos) con salidas ADAT.
  2. Conectamos hasta 8 micrófonos en el.
  3. Conectamos las salidas digitales de nuestro Octo-Pre (ADAT) a las entradas digitales de nuestro interface (ADAT).
  4. Las señales de los 8 micrófonos llegan a nuestro interface a través del puerto digital.
  5. En nuestro DAW podremos ver además de las señales analógicas de nuestro interface, las 8 señales que llegan desde el Octo-Pre.

Por supuesto, este proceso se puede hacer a la inversa para conseguir salidas adicionales.

SPDIF: SPDIF es el protocolo más utilizado en interfaces de consumo. Para alimentar un puerto SPDIF podemos utilizar tanto cable coaxial como cable óptico. El cable óptico es mejor porque es inmune al ruido eléctrico. SPDIF nos permite enviar/recibir 2 señales de audio digital. Los puertos SPDIF se suelen utilizar para conectar:

  1. DAT (cinta digital) , MiniDisc, reproductores de CD…
  2. Efectos de rack con interfaz digital.
  3. Teclados o sintetizadores que ofrecen opciones de salida digital.

AES-EBU: El AES-EBU es un protocolo profesional que encontraremos en tarjetas de alta gama. La función es la misma pero las prestaciones son mayores. A través de él pueden entrar y salir 2 señales de audio digital. Habitualmente es combinado con conversores AD/DA profesionales, grabadoras digitales multipista, y word clock.

 

¿Qué es el DSP?

 DSP significa Procesador de Señal Digital.

Incluso con los tamaños de búfer más bajos, casi siempre escucharemos unos milisegundos de retraso si queremos monitorizar nuestra señal con una reverb añadida desde un plugin de nuestro DAW. Si tienes DSP podrás procesar (ecualizar, añadir reverb, delay, chorus…) y escuchar en tiempo real las señales que entran a tu interface sin necesidad de acudir a tu ordenador. Esto es muy útil para liberar la CPU de procesos y eliminar la latencia.

 

MI RECOMENDACION PERSONAL

Como ven, hay muchos aspectos a tener en cuenta si queremos comprar una tarjeta de sonido, pero en mi opinión, estos son los esenciales a valorar. Si quieres saber cuales son para mi las mejores tarjetas del mercado para producir HipHop lee el articulo “los mejores equipos de audio a los mejores precios“.

 

Si aun así sigues teniendo dudas, usa los comentarios para preguntar. Estaré encantado de responderte.

 

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